Pelopor Komputer Pribadi: Ed Roberts

altair8800computer_560

ed_roberts_200Dr. Henry Edward Roberts telah wafat pada tanggal 1 April 2010 dalam usia 68 tahun menderita radang paru-paru. Ed Roberts yang selama hidupnya menggeluti banyak bidang, adalah seorang dokter, wiraswasta dan insinyur elektro dan tercatat sebagai pelopor untuk komputer pribadi (PC). Ia juga merupakan tokoh penting dalam kehidupan Bill Gates sebelum membidani Microsoft.

Lahir di Miami (USA) pada tanggal 13 September 1941, Ed Roberts adalah putra dari pasangan ayah teknisi dan ibu seorang perawat. Kendati sejak kecil bercita-cita menjadi seorang dokter dan telah banyak membantu dalam pembuatan mesin pemacu jantung dan alat-alat kedokteran lainnya di Universitas Miami, namun kemudian ia menamatkan kuliahnya sebagai seorang insinyur elektro di Oklahoma State University yang dilanjutkan dengan dinas di Air Force pada tahun 1968 dan ditugaskan di laboratorium sebagai peneliti.

Pada tahun 1970 Roberts bersama teman dari labororatorium (Air Force) mendirikan perusahan yang diberi nama Micro Instrumentation and Telemetry Systems (MITS) di Albuquerque. Perusahan ini dirancang untuk menyediakan produk kit elektronika untuk hobi perakit. Salah satu produk awal MITS adalah kit untuk sebuah mesin hitung digital (kalkulator). Penjualan kalkulator MITS berkembang cukup mengembirakan dengan omset sekitar $100,000 diawal tahun 1973 dan memberdayakan 110 karyawan yang bekerja dalam dua shift.

Namun, ketika Texas Instrument pada tahun 1972 mulai memasarkan kalkulator murah, MITS tidak lagi mampu bersaing dan terpaksa beralih ke produk lain. Hikmah dari terpuruknya MITS dalam persaingan tersebut, timbul dibenak Roberts sebuah idea yaitu membuat kit komputer yang dibangun dengan komponen utama kalkulator yang dipasok oleh Intel, perusahan produsen mikroprosesor yang saat itu masih sangat muda.

pe.mag_1975.1_altair_300
Majalah PE yang memuat Kit PC pertama dan menginspirasi Bill Gate

Masih kental diwarnai kesulitan finansial, Ed Roberts bersama temannya Les Salomon mengembangkan komputer yang dijual sebagai kit untuk dirakit dan sebagai produk jadi. Prototipe nomor dua dari sistem komputer pribadi yang diberi nama Altair 8800 itu, telah rampung menjelang akhir tahun 1974 dan kemudian diperkenalkan di majalah Popular Electronics edisi bulan Januari 1975.

Tak terduga, artikel di majalah Popular Electronics tersebut tidak sekedar menjadi pusat perhatian pembaca, namun telah menyulut gelombang pemesanan luar biasa untuk gadget Altair 8800 yang dibandrol 397 dollar. Segera setelah majalah yang mengulas Altair 8800 beredar, Roberts harus merekrut karyawan yang khusus menerima telepon untuk inden pesanan pertama yang mencapai lebih dari 1000 buah. Harga satuan untuk mikroprosesor 8 bit tipe 8080 yang menjadi jantung dari Altair adalah 360 dollar, dipasok oleh Intel yang dirilis pada bulan April 1974. Agar terjangkau, naka Roberts menetapkan harga kit komputer dibawah 400 dollar dengan perhitungan atas dasar perjanjian khusus mendapatkan harga khusus 75 dollar per buah dari Intel karena ia memesan sebanyak 1.000 buah mokroprosesor sekaligus. Dengan pinjaman dari Bank sebesar 65.000 dollar dan memangkas jumlah karyawan menjadi sekitar 20 orang, Ed Roberts memulai bisnis barunya di perusahan MITS yang sama.

altair8800computer_560

Bill Gates yang saat itu masih seorang mahasiswa di Harvard University dan temannya Paul Allen yang bekerja di perusahan Honeywell di Boston menemukan di kios edisi majalah yang memuat Altair 8800, terinspirasi dan keduanya sepakat bahwa tersedianya komputer pribadi yang terjangkau bagi masyarakat luas merupakan sebuah peluang untuk menjual software.

Kontan setelah membaca artkel tersebut mereka menghubungi Ed Roberts per telepon menawarkan membuat bahasa pemrograman BASIC untuk ditanamkan di komputer Altair 8800. Altair 8800 saat itu hanya memiliki fasilitas untuk pemrograman bahasa mesin menggunakan serangkaian saklar dan lampu led yang tersedia dipapan muka. Roberts sepakat mengundang kedua anak muda yang entusias terhadap komputer itu ke perusahannya di Albuquerque untuk mendemokan penawarannya. Undangan itu ternyata merupakan peluang yang menentukan dalam kehidupan Bill Gates dan Paul Allen seperti apa yang mereka tulis dalam pernyataan blog bersama mengenang keberangkatan Ed Roberts: “Ed was willing to take a chance on us – two young guys interested in computers long before they were commonplace – and we have always been grateful to him.”. Altair BASIC yang dibuat Gates dan Allen kemudian menjadi produk pertama dari perusahan software Microsoft yang didirikan tidak lama setelah itu.

Sejak awal menangani produk komputer Altair, Roberts sudah harus berjuang untuk arus kas (cash flow) yang selalu tekor mendanai sekitar 4.000 pesanan berjalan agar bisnisnya bisa menguntungkan. Pada tahun 1976, omset yang dicapai MITS sebesar 13 juta dollar, namun lantaran sejumlah masalah tunggakan karena tiadanya kredit bank yang mencukupi, ia tidak mampu lagi menjalankan usahanya sendirian. Setelah bergabung mengajak Pertec, perusahan pembuat perangkat periferal untuk komputer mainframe, ia kemudian menjual sahamnya dan menerima sekitar 2 juta dollar.

Uang yang diterima Roberts pertama-tama digunakan untuk membeli sebidang tanah Farm di Georgia, kemudian ia merealisasikan impian masa kecilnya untuk menjadi seorang dokter dan menamatkan kuliahnya pada tahun 1986 di Mercer University, lembaga pendidikan yang bersedia menerima mahasiswa lanjut usia. Sebagai dokter ia berpraktisi di Cochran, sebuah daerah terpencil dan melayani sampai 30 pasien perhari sampai saat terakhir sebelum ia meningalkan dunia.

1 Comment

Komentar ditutup.